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¿Qué es la fatiga?

Os dejamos este artículo donde, a través de diferentes estudios realizados,  nos habla de la fatiga y como el cerebro puede influir en ella . Muy interesante observar como aspectos motivacionales pueden afectar tanto al rendimiento y la resistencia. Es evidente que el aspecto fisiológico es muy importante pero no podemos menospreciar el papel del cerebro en la resistencia y fatiga.

Cuando, en un día ventoso en Oxford en 1954, Roger Bannister corrió la primera milla en menos de cuatro minutos, dosificando la capacidad total de los pulmones y las piernas y llegando casi al colapso al cruzar la línea de meta, se sintió, como más tarde escribió, “como un rayo que acaba de explotar. ” Esa era la sensación que los investigadores estaban tratando de demostrar, hacia poco tiempo, cuando se pagó a trece voluntarios de la Universidad de Bangor, en Gales, para pedalear en una bicicleta estática a un ritmo predeterminado durante el máximo tiempo que pudieran.

 

Pruebas como “tiempo hasta el agotamiento” son un método bien establecido de la medición de los límites de la resistencia física, pero en este caso el experimento también tenía un componente psicológico oculto. Mientras los ciclistas pedaleaban, una pantalla delante de ellos mostraba periódicamente imágenes de caras felices o tristes imperceptibles en ráfagas de dieciséis milisegundos, de diez a veinte veces más corto que un parpadeo. Los ciclistas a los que se les mostró rostros tristes pedalearon, de promedio, veintidós minutos y veintidós segundos. A los que se les mostraron caras felices pedalearon durante tres minutos más y mostraron menos percepción de esfuerzo.

 

 

En un segundo experimento, los investigadores demostraron que las palabras de acción subliminales (vamos, activo) podían aumentar el rendimiento en ciclismo de un sujeto en un diecisiete por ciento sobre las palabras de inacción (fatiga, sueño).

 

El estudio, que fue publicado el mes pasado en la revista Frontiers in Human Neuroscience, por Samuele Marcora, que dirige la Universidad de Kent’s Endurance Research Group, y dos de sus colegas en Bangor, Anthony Blanchfield y James Hardy, es la última oleada en un debate actual sobre la naturaleza misma de la fatiga. Según un estudio , la fatiga es “la incapacidad de los músculos que se contraen para mantener la fuerza deseada.” Pero, ¿qué lo causa? Los fisiólogos a principios del siglo XX estudiaron el agotamiento bloqueando las patas traseras de las ranas y estimulando los músculos eléctricamente una y otra vez hasta que no pudieron contraer más. En 1907, el Premio Nobel Frederick Hopkins y uno de sus colegas demostraron que los músculos agotados de la rana  estaban bañados en ácido láctico. Su experimento dio lugar a una incorrecta y duradera explicación para el fallo muscular; los científicos saben ahora que el lactato, la forma en que se produce el ácido láctico en el cuerpo, en realidad es un combustible para la contracción muscular en lugar de inhibirla. Sin embargo, la visión de la fatiga como una avería mecánica ha persistido. Llegas al límite de tu capacidad para bombear oxígeno, la acidez de la sangre se arrastra para arriba, y la señalización neuromuscular entre tu cerebro y tus músculos se debilita: de una forma u otra, se alcanzó un límite.

 

Marcora cree que probablemente nunca se llega a este límite, que realmente la fatiga es simplemente un equilibrio entre el esfuerzo y la motivación, y que la decisión de parar es una elección consciente en lugar de un fallo mecánico. Esto se produce por factores que alteran la percepción o la motivación de una persona (recompensas monetarias, por ejemplo) pueden afectar al rendimiento, incluso sin ningún cambio en la capacidad muscular. En los experimentos subliminales, el ritmo cardiaco de los ciclistas y los niveles de lactato aumentaron en la misma proporción, no importa que vieron en la pantalla, lo que indica que nada había cambiado desde el cuello hacia abajo. Marcora dice que consideraciones como el calor, la hidratación y acondicionamiento muscular, son cosas reales, pero su efecto es mediado por la percepción de esfuerzo.” En otras palabras, no te obligan a reducir la velocidad, como sucedió con el experimento de las ranas y su fallo muscular, sino que hacen que tú quieras reducir la velocidad. Tal vez sea una diferencia semántica , pero es un tema muy importante cuando se trata de probar los límites de la capacidad humana.

 

Marcora llama a su teoría del “modelo psicobiológico.” Es uno de los varios intentos, en los últimos diez años, para incorporar el cerebro en la comprensión de la resistencia. Esto no quiere decir que las generaciones anteriores de los científicos menospreciaran la influencia de la mente sobre el rendimiento físico; como Michael Joyner, fisiólogo de la Clínica Mayo, en Minnesota, el cual dijo: “Había gente que ya hablaba de estos temas en 1880, y que realizaron buenos experimentos”. El científico italiano Angelo Mosso, por ejemplo, demostró que la resistencia muscular de dos de sus compañeros profesores de fisiología disminuyó después de haber dado una serie de conferencias y exámenes orales a los estudiantes. En más de un siglo desde entonces, los investigadores han intentado de todo, desde la hipnosis a la toxina curare para alterar la correspondencia entre el esfuerzo mental y salida muscular. Pero sólo recientemente existen herramientas de imágenes del cerebro, como la resonancia magnética funcional y electroencefalografía que son lo suficientemente avanzada para permitir la observación del cerebro durante el ejercicio intenso.

 

Consideremos, por ejemplo, el maratón por debajo de dos horas, que está comenzando a parecer el equivalente contemporáneo de la milla en cuatro minutos. Ya en 1991, Joyner publicó un influyente artículo en la que combinaba los límites superiores observados de varios aspectos del rendimiento que influyen en la carrera para el cálculo del tiempo más rápido posible en la maratón. Se estableció en 1:57:58, casi nueve minutos más rápido que el récord del mundo en aquel momento; Joyner escribió para explicar este desfase que “nuestro nivel de conocimiento sobre los determinantes del desempeño humano es insuficiente.” En el maratón de Berlín, este mes de septiembre, un hombre keniano de treinta años de edad, de nombre Dennis Kimetto, un ex agricultor de subsistencia que empezó competir internacionalmente hace apenas tres años, estableció un nuevo récord mundial, completando la carrera en un tiempo de 2: 02: 57 –a cinco minutos escasos de la predicción de Joyner.

 

¿Por qué la fatiga evita que prodigios atléticos como Kimetto eliminen la brecha de cinco minutos? Una posibilidad, propuesta por Tim Noakes, profesor en la Universidad de Ciudad del Cabo, es que el cerebro tiene un mecanismo de seguridad subconsciente que se activa para evitar que el cuerpo se acerque demasiado a límites peligrosos. Noakes llama a este mecanismo de “el Gobernador central”. En su opinión, la fatiga es una emoción protectora más que un reflejo del estado fisiológico del cuerpo; su acción es preventiva e involuntaria. Por eso, si vas a correr en un día caluroso, tu ritmo es más lento desde el principio, no porque tú ya tengas sobrecalentamiento sino porque podrías tenerlo más tard. Noakes podría argumentar que lo que provoca que Kimetto no realice un maratón en 1:57:48 es la autoconservación cableada.

 

Algunas pistas sobre cómo podría funcionar este circuito de protección están comenzando a emerger. Un estudio publicado en noviembre por investigadores de la Universidad de Utah mostró que el ejercicio de piernas cansa también a los brazos, un fenómeno mediador del cerebro conocido como la fatiga no local, a menos que se administre un analgésico en la columna vertebral para bloquear las señales nerviosas que viajan hacia arriba de las piernas, en cuyo caso los brazos no se verían afectados. Otros estudios han demostrado que el paracetamol, puede mejorar el rendimiento sobre la bicicleta en algunos individuos un dos por ciento. El año pasado, un grupo de científicos brasileños e internacionales utilizaron una corriente eléctrica débil, dirigida a una región del cerebro que supervisa el esfuerzo y dolor, para producir una mejora de alrededor del cuatro por ciento en ciclismo de resistencia. En cada caso, la alteración de la capacidad del cerebro para controlar las señales de socorro desde el cuerpo parecía aumentar el nivel de fatiga que el gobernador central estaba dispuesto a tolerar.

 

Marcora considera la idea de un gobernador subconsciente como innecesariamente complicada y cita su estudio de mensajes subliminales como contraargumento. Ver una cara sonriente durante una fracción de segundo no cambia el hecho de que su pulso sea, digamos, de ciento ochenta pulsaciones por minuto y su concentración en sangre de lactato de siete milimoles por litro. Simplemente altera su percepción consciente de esos extremos fisiológicos. En estudios anteriores, Marcora ha utilizado chicles de cafeína, la auto-charla motivacional, y lo que él llama “el entrenamiento de resistencia de cerebros”, con dosis diarias de retos cognitivos para juguetear de manera similar con la sensación de esfuerzo. (Su interés inicial en la investigación de la fatiga fue provocada por las luchas de su madre con la fatiga inexplicable que tenía después de un trasplante de riñón, un caso clínico común en el que la percepción está fuera de sintonía con la fisiología.)

 

Al igual que se han acumulado investigaciones de laboratorio sobre el papel del cerebro en la resistencia, el mundo del deporte ha comenzado sus propios experimentos. En mayo, Red Bull trajo a cuatro ciclistas y triatletas de élite y una veintena de investigadores, dirigidos por un equipo de neurocientíficos de Weill Cornell Medical College y Burke Medical Research Institute, en Nueva York, a su sede de Santa Mónica. Allí exploraron el potencial de resistencia-impulso de estimulación transcraneal de corriente directa, la técnica utilizada en el estudio brasileño. Los miembros del equipo nacional de los EE.UU. BMX están probando un programa que fue desarrollado por neurocientíficos de la Universidad de California, San Diego, para fomentar la plena atención.

 

Por supuesto, los entrenadores y los atletas saben desde hace mucho tiempo que también deben centrar sus esfuerzos en el cerebro. Entré en contacto con Steve Magness, un entrenador de cross-country en la Universidad de Houston y el autor de “La ciencia de la reproducción: Cómo encontrar su límite y entrenar para maximizar el rendimiento”, para preguntarle sobre el estudio de Marcora. Era la víspera de los campeonatos de la NCAA, y él estaba en un hotel en Indiana. “Es curioso que una señal aparentemente subliminal podría afectar al rendimiento”, me dijo en un correo electrónico. Pero él no se sorprendió. “Eso es lo que el coaching trata.” Durante meses, Magness había estado preparando a sus corredores para el punto crítico en una carrera, el momento en que la fatiga amenaza con eclipsar la motivación. Planeaba mirar a la mañana siguiente a su corredor estrella a los ojos y decirle que estaba listo para el reto. “Ese refuerzo de un entrenador, si es genuino, estoy seguro que tiene un efecto psicológico más grande tanto consciente como inconscientemente que presentar caras sonrientes”, dijo.

 

Artículo original: http://www.newyorker.com/tech/elements/what-is-fatigue

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